kunstbus

Ben jij de slimste mens? Test je kennisniveau op YaGooBle.com.
Dit artikel is 31-03-2009 voor het laatst bewerkt.

Helen Levitt

Helen Levitt (New York City, 1918)

Amerikaanse fotografe, geboren 31 augustus 1913 - overleden 29 maart 2009.

Geïnspireerd door haar mentoren en vrienden Walker Evans en Henri Cartier-Bresson maakte zij gedurende het grootste deel van de jaren veertig zwart-wit foto's van kinderen in Spanish Harlem in New York. Haar opnamen behoren tot de sterkste portretten van jonge kinderen in de geschiedenis van de fotografie. Dit werk zette toon voor een nieuwe documentaire stijl van Amerikaanse fotografie.

Haar foto's zijn visuele gedichten waarin vorm, kleur en beweging een grote rol spelen. Naast haar zwart-wit foto’s was zij een pionier op het gebied van kleurenfoto's.

Biografie
Helen Levitt groeide op in Brooklyn, New York. Nadat ze vroegtijdig haar school verliet, werkte ze vier jaar lang voor een commercieel fotograaf waar ze zichzelf de techniek aanleerde. Helen Levitt begon haar carrière bij grootmeester Walker Evans, die haar prees om haar engagement en devotie.

In de jaren ’30 inspireerde de sociale crisis veel fotografen om voor de overheid mee te werken in projecten die de sociale problemen aan de orde stelde (zoals de farm Security Administration). Levitt daarentegen, was ervan overtuigd dat ze het leven in New York wilde vastleggen. Niet als documentatie maar als observaties. In navolging van tijdgenoot en goede vriend Cartier-Bresson kocht ze in 1936 een Leica en wandelde door de straten waar ze begon met het fotograferen van kinderen. Ze werkte voornamelijk in de armere buurten van New York, omdat het leven op straat er visueel heel interessant was. Haar opnamen zijn beelden van dagelijkse momenten; spelende kinderen, pratende ouderen, voorbijgangers. Ondanks de alledaagsheid van de taferelen zitten de foto’s vol drama, humor en gratie.

Op de meest bekende werken van Levitt staan kinderen afgebeeld, die ondanks hun armoedige leven toch veel plezier maken op straat. Zo fotografeerde ze drie kinderen, die op de stoep van hun huis helemaal verkleed klaarstaan op met Halloween langs de deuren te gaan voor snoepgoed. Maar ook een blank meisje en zwart jongetje, die samen op straat ronddansen, en vier meisjes die op de stoep naar zwevende zeepbellen kijken, behoren tot haar bekendste werken.

In 1939 was Fortune Magazine de eerste die foto's van Levitt's hand publiceerde.

In 1943 maakte Edward Steichen de eerste solo tentoonstelling van Helen Levitt in het Museum of Modern Art in New York. In de jaren ’40 maakte Levitt ook 2 films, The quiet one en In the Street.

In the Street, (Verenigde Staten, 1948, zwartwit, 16mm, 16 min).
Music: Arthur Kleiner
Regie: James Agee, Helen Levitt, Janice Loeb,
In 1944 kwamen criticus James Agee en schilderes Janice Loeb met het idee Levitt een korte film te laten maken over dit onderwerp. Het resultaat is IN THE STREET, naar de gelijknamige fotoserie van Helen Levitt, gemaakt van 1945 tot 1946 en uitgebracht in 1952. Hoewel Loeb and Agee officieel de regisseurs van de film zijn, is het Levitt die lof verdiend voor het resultaat. De film is simpel van structuur; een ongedwongen collage van taferelen van op straat spelende kinderen.
'IN THE STREET lijkt op het leven zelf: grappig, gevoelig, zonder kunstgrepen maar intens emotioneel', schreef een criticus. Charles Chaplin werd het nooit beu om naar deze film te kijken en amuseerde zichzelf met pogingen de gebaren en gezichtsuitdrukkingen van de kinderen te imiteren.
Vreemd genoeg kondigden mensen binnen de Amerikaanse non-fictiefilm in 1960, bijna vijftien jaar nadat IN THE STREET was gemaakt, met veel bombarie de uitvinding van de observerende documentaire aan. Helen Levitt maakte halverwege de jaren veertig al observerende documentaires, maar omdat ze discreet was merkte niemand dat op.

In de jaren 50 was ze een van de eersten die in kleur fotografeerden. In 1959 en in 1960 ontving Levitt twee beurzen van de Guggenheim Foundation, om dezelfde straten vast te leggen maar dit keer in kleur. In haar kleurenwerk wordt kleur een verhalend, expressief aspect van het onderwerp. Door dit sterke visuele element trekken andere onderdelen van een foto nu opeens de aandacht. De foto’s uit deze latere periode zijn ook in andere buurten genomen, omdat Levitt een nieuwe impuls zocht. Haar concentratie ligt nu meer bij oudere mensen in plaats van kinderen. Er zit meer rust in, deels als gevolg van haar eigen leeftijd (eind jaren ’70 is ze 65 jaar), maar het ritme en de bewegingen zijn nog altijd in het werk terug te vinden. Bijna al het werk uit deze periode is in 1970 bij een inbraak gestolen uit haar appartement, waarna Levitt in de jaren daarna opnieuw veel kleurenwerk heeft geschoten.

Levitt heeft meerdere boeken op haar naam staan waaronder A way of seeing uit 1965, In the Street (1987), Crosstown (2001) en Slideshow (2005).

In 2008 ontving Levitt de SPECTRUM prijs, de Internationaler Preis für Fotografie der Stiftung Niedersachsen, waarbij een nieuw boek is verschenen: Fotografien 1937-1991.

2008/2009 Foam_Fotografiemuseum Amsterdam: Helen Levitt - In the street
Foam presenteert dit najaar een overzichtstentoonstelling van de beroemde Amerikaanse straatfotograaf Helen Levitt (New York, 1913). De tentoonstelling ‘In the Street’ bevat onder andere kleine series vintage foto’s van contactvellen waarop duidelijk zichtbaar is hoe Levitt zich bewoog op straat en daarbij de choreografie van de mensen om zich heen vastlegde. Naast haar bekende zwart-wit foto’s vormen haar beroemde dye-transfers (kleurenfoto’s) een belangrijk onderdeel van de tentoonstelling.

Levitt leeft op het eind van haar leven een teruggetrokken bestaan in New York. 29 maart 2009 stierf zij in haar slaap, in haar appartement in Manhattan.

Websites:
. www.volkskrant.nl


Test je competentie op YaGooBle.com.

Pageviews vandaag: 82.

Tweets by kunstbus